Friday, January 6, 2012

Weingut Chat Sauvage – Bourgogne in the Middle of the Rheingau: Meeting Chat Sauvage’s Winemaker and General Manager Michael Staedter, Germany

Picture: Christian G.E. Schiller and Michael Staedter

Following the recent impromptu tasting of 2 red wines from the Rheingau (Querbach and Chat Sauvage) at Kai Buhrfeindt’s Grand Cru Wine Bistro in Frankfurt am Main, Germany, I was contacted by Michael Staedter, who is General Manager and Winemaker at Chat Sauvage. He invited me over to the winery for a tasting. I gladly accepted and asked my fellow wine blogger Alex Haller, also from Frankfurt, if he would be interested to join in; he was. He has already posted on his blog Blind Tasting Club a very nice report, in German: Besuch im Weingut “Chat-Sauvage” – Eine Burgund-Enklave im Riesling-Land

Weingut Chat Sauvage, founded in 2001, is the baby of Günter Schulz, who has made his money and still is making his money outside of the wine industry. Wine, in particular Bourgogne varieties, is his passion. The winery is run by Michael Städter, who is assisted in the vineyard by Mathias Scheidweiler.

The history of Weingut Chat Sauvage began in 1992, when Guenther Schulz started to make regular visits from Hamburg, where he lives, to the Rheingau in order to visit his daughter. He quickly fell in love with the region and began to think about making wine himself in the Rheingau. His first wines – couple of barrels - were made at Weingut Schamari-Mühle in Johannisberg, in cooperation with Erik Andersson.

Pictures: Chat Sauvage Winery

Right from the beginning, the Chat Sauvage wines were sought after by wine lovers in Germany, which encouraged Guenter Schulz to push ahead with his passion. The next important step was the construction of a winery. He auctioned off his collection of fine wines at Christie’s in London and used the proceeds to buy more vineyard land and to construct a winery in Johannisberg in the Rheingau. Weingut Chat Sauvage moved into the new winery in August 2010.

Michael Staedter

While Guenter Schulz is the owner and the brain behind Weingut Chat Sauvage, the man on the ground is Michael Staedler, who is in his early 30s. He is the Managing Director and the Cellar Master of Weingut Chat Sauvage. He has been with Guenter Schulz from early on in the Chat Sauvage undertaking. His mother is from Oestrich Winkel in the Rheingau.

Pictures: Michael Staedter

Michael started his career in the wine industry at Schloss Johannisberg, where he did a 3 years apprenticeship in winemaking. This was followed by studies in viticulture and oenology at the famous Geisenheim College. During his studies, Michael worked at the Weingut Schamari-Mühle, were Guenter Schulz started his Chat Sauvage journey in 2001. Thus, right from the beginning, Michael was part of the project. When Guenter Schulz decided to have his own winery, he asked Michael if he would be interested in joining him as Managing Director and Winemaker. Michael accepted. This was 4 years ago. Before that, Michael had spent a year in the Bourgogne and ½ a year in Australia.

Pinot Noir/Spaetburgunder in the World, in Germany and in the Rheingau

In Germany, the Pinot Noir is called Spätburgunder. It is to red wine what the Riesling is to white wine: the cream of the crop. In the US, Pinot Noir shows great promise in Oregon and California. The reputation that gets Pinot Noir so much attention, however, is owed to the wines of the Bourgogne in France, where it has probably been cultivated since at least the 4th century (first documented, however, in the 14th century). Regardless of where it’s grown, Pinot Noir is not typically a value wine. That is so because Pinot Noir is such a delicate grape that it is difficult and expensive to grow and make into the spectacular wine it can be. It is sensitive to climate and soil, Pinot Noir needs warmth (but not intense heat) to thrive and does well in chalky soils. As the German name implies, it ripens late (spät).

The Spaetburgunder’s success story in the Rheingau started with the Cistercians who created a net of monasteries across medieval Europe and with Eberbach Monastery founded their branch in the Rheingau. Present at all times: Spätburgunder, not only the economic basis for many monasteries but also symbol of the Christian mythology of the Last Supper with the blood of Christ. For a long time the Spätburgunder has appeared in many Rheingau vineyards from Hochheim to Lorchhausen but its traditional home in the Riesling country of the Rheingau is the steep slate vineyards behind the roofs of the small wine village of Assmannshausen. Set up by Eberbach Cistercians a hell of a good Spätburgunder grows in the world renowned Assmannshäuser Höllenberg. First mentioned more than 500 years ago the red Rheingau wines continue to be discussed until today. A large part of the hill is cultivated by the State Wineries of Hesse Domain Assmannshausen (“Hessische Staatsweingüter Domaine Assmannshausen”).

However, it was August Kesseler who profoundly shaped the style of the Rheingau Spätburgunder in the last 20 years, with the help of harvest reductions, longer mash times and skilful wine processing in big wooden cask or in small barrique barrels and who pushed the Rheingau Spätburgunder into the ranking list of the best German red wines.

In the Vineyard

The vineyard area of Chat Sauvage totals 7 hectares. 4/5 of the production is Pinot Noir and 1/5 is Chardonnay. 2/3 of the vineyards are steep slopes.

The Chat Sauvage vineyards are scattered around in the western part of the Rheingau. We did not go to the vineyards, but we talked a bit about them standing in front of the winery.

All work in Chat Sauvage’s vineyards is manual work. Considerable attention is paid to keeping the yields low, with first pruning after flowering, a green harvest, as well as selective hand-picking.

In the Wine Cellar

We toured the wine cellar. Michael explained that traditional maceration, 18 months aging in barrique and no filtration are among the guiding principles for making Chat Sauvage wines. In terms of oak, Michael told us that they had experimented with Hungarian wood, but have settled non on French oak. Spontaneous fermentation? Michael expressed skepticism.

Pictures: Christian G.E. Schiller and Michael Staedter

The Chat Sauvage Wine Portfolio

The Chat Sauvage wine portfolio currently comprises 15 wines, from the 2006 to 2009 vintages, of which 11 are red wines:

Picture: Chat Sauvage Tasting Room

2007 and 2008 Rheingau Pinot Noir, entry level red wine, for Euro 16
2007 Johannisberger Hoelle, Pinot Noir, for Euro 23
2007 Johannisberger Hoelle, Pinot Noir, Erstes Gewaechs, for Euro 35
2007 Lorcher Kapellenberg, Pinot Noir, for Euro 23
2007 Ruedesheimer Drachenstein, Pinot Noir, for 42 Euro, currently the most expensive wine on the list
2008 Johannisberger Hoelle, Pinot Noir, for Euro 23
2008 Johannisberger Hoelle, Pinot Noir, Erstes Gewaechs, for Euro 35
2008 Lorcher Kapellenberg, Pinot Noir, for Euro 23
2008 Ruedesheimer Drachenstein, Pinot Noir, for Euro 23
2008 Assmannshaeuser Hoellenberg, Pinor Noir, Erstes Gewaechs, for Euro 35
2009 Clos de Schulz, Chardonny, fermented in French oak, for Euro 26.
2006 Rheingau Pinot Noir Brut Vintage Sekt Rose, for Euro 16
2008 Rheingau Pinot Noir Rose Trocken for Euro 9
2009 Rheingau Pinot Noir Rose Trocken for Euro 9

What Michael Staedter Poured and Alex Haller's Write-Ups

We then moved to the trendy and modern tasting room and tasted a series of 2007 and 2009 Pinot Noirs. All bottles had been open for 2 days already.

Picture: Michael Staedter

My fellow blogger Alex Haller has already extensively written about the wines we tasted and I have decided to just quote him, although his comments are in German.

Picture: Alex Haller

2007 Johannisberger Hölle Erstes Gewächs – Ein trinkiger Wein mit innerer Spannung. Zuerst die Süße Burgundernase mit eleganter Frucht und leichtem Marzipan-touch. Hier wird schon klar, dass der Holzeinsatz punktgenau dosiert wurde – es waren in diesem Fall ca. 30% Erstbelegung der Barriques. Dann am Gaumen die etwas frischer erscheinende Frucht, einer jahrgangsbedingt animierenden Säure geschuldet. Der Wein erhält dadurch eine schöne Saftigkeit, die den Trinkfluß fördert. Ein Pinot der Spaß macht ohne aber dabei die Eleganz eines Burgunders vermissen zu lassen. Denn schon bei diesem ersten Wein wird klar, dass hier ein deutlich französischer Stil erreicht wurde. “Auf Wiedersehen Spätburgunder, bonjour Pinot!”

Picture: The 2007's

2007 Rüdesheimer Drachenstein Pinot Noir - Der voluminösere und kräftigere Wein. Etwas opulenter am Gaumen und noch mit präsentem Tannin, das sich aber überaus feinkörnig zeigt. Auch hier wirkt ein saftiges Säuregerüst. Ein wahrhaftiger Burgunder aus dem Rheingau den man jetzt schon geniessen kann, aber vielleicht noch ein Weilchen weglegen sollte.

2009 Rheingau Pinot Noir – Der Einstiegswein, und was für ein sensationeller Wert! Michel Städter hat absolut recht, wenn er diesen Wein als PL-Hammer bezeichnet. Dieser Pinot entspricht einer erstklassigen Village-Qualität aus dem Burgund. So ist er am Gaumen von einem schönen mittlerem Gewicht aber gleichzeitig auch von einer bestechenden Eleganz. Hier erlebt man wahrlich in Seide gehüllte Frucht. In der Nase zeichnet sich schon die pure fruchtige Eleganz ab welche quasi ohne Unterbrechung am Gaumen fortgesetzt wird. Dort zeichnet sich der Wein durch eine unwiderstehliche Harmonie aus, wobei er sich gleichzeitig auch sehr lebendig und präsent zeigt: Ein “mittelgewichtiges Konzentrat”, um es kurz zu sagen. 16 Euro sind bei diesem Wein mehr als gut angelegt. Schnell kaufen bevor er weg ist!

2009 Lorcher Kappellenberg Pinot Noir - Eine Nase mit feinen erdigen Zügen die sich aber auch mit einer sehr präzisen Frucht vermengt. Am Gaumen fällt gleich das höhere Volumen und Gewicht auf, dennoch vermittelt der Wein aber niemals den Eindruck “fett” (und schon gar nicht alkoholisch) zu sein. Im Gegenteil: die Harmonie scheint wie in Stein gemeisselt. Das Tannin zeigt sich etwas präsenter, noch leicht rauh, aber von einer schönen feinkörnigen art, quasi zum genüßlichen Kauen - und auch hier ist es in dieses elegante seidige Mundgefühl eingebettet. Überhaupt scheint sich dieses schmeichleriche Textur wie ein roter Faden durch die gesamte 2009er Kollektion zu ziehen. Die etwas rauheren Tannine sind übrigens dem Taunus-Quarzit-geprägtem Boden verschuldet . Das Finish ist ebenfalls wie aus dem Bilderbuch mit einer dezenten aber überaus präzise definiertern Fruchtnote und einer guten Länge. Coup de Coeur! Mein geheimer Favorit.

2009 Johannisberger Hölle Pinot Noir Erstes Gewächs – Nun wiederum eine Nase die mehr fruchtig als erdig erscheint, auf elegante und graziöse Weise, natürlich wieder völlig auf übertriebenen Holzeinsatz verzichtend. Am Gaumen extrem feines, diesmal etwas süßeres Tannin. Viel Charme durch generöse Frucht kommt hiermit ins Glas. Der Wein hat Körper und Volumen aber wirkt trotz 13,5% Alkohol nie überdeht! Über die seidige Textur brauch ich jetzt bestimmt nicht nochmal Wörter zu verlieren. Und auch hier wird man wieder mit einem überzeugendem Finish belohnt. Mit jedem neuen Wein den wir probieren, zeichnet sich immer mehr die Qual der Wahl ab, die uns dieses Weingut beschert.

Picture: The 2009's

2009 Asmannshäuser Frankenthal Pinot Noir - eine Lage die zum ersten mal gesondert ausgebaut wurde bei Chat Sauvage – üblicherweise wurde sie immer mit der Hölle zusammen gelesen und vergoren. Die Nase scheint hier etwas dezenter, ist eventuell leicht verschlossen. Der Wein vereint eine gewisse Leichtigkeit mit herzhaft würzigem Biss. Das Tannin ist etwas fester und auch die Säure ein Tick höher, ohne aber das dies jetzt besonders auffallend sei. Der Wein zeigt eine dezente Kräuterwürze die Ihm schon in diesem jungen Stadium eine aussergwöhnliche Tiefe verleiht. Wie den vorhergehenden Weinen kann man auch diesem ein sehr gutes Alterungspotenzial bescheinigen!

2009 Assmannshäuser Hölle Pinot Noir – die wohl bekannteste Rotweinlage des Rheingaus kommt als Krönung der Probe ins Glas. Die Nase zeigt sich auch hier im verschlossenen Baby-Stadium: Beerig-erdig mit nur dezenten Holznoten. Am Gaumen dann ein kraftvoll zupackender Wein der aber wieder mal gleichzeitig zu schmeicheln vermag. Mehr feinkörniges Tannin trifft dunkle Frucht die fast mit Zartbitter-Schokoladennoten einher kommt. Das richtige Säuregerüst ist aber auch dabei und so stimmt wieder mal die Balance. Ein Wein der offensichtlich noch altern muss, wobei er sein enormes Potential nicht verleugnen kann. Kaufen und weglegen!

Ach ja, ausserdem wurde vom Jahrgang 2009 noch eine alles-krönende Partie aus der Hölle gefüllt die als Erstes Gewächs tituliert wird. Verständlicherweise blieb diese kostbare Flasche bei unserer Verkostung geschlossen, und wir können nur erahnen welch tolles Elixier sich da wohl verbergen mag. Das Chat Sauvage Team scheint sich auf jeden Fall ziemlich sicher über dessen aussergewöhnliche Qualität und hat den selbsbewussten Preis von 120 Euro ausgeschrieben. Dieser Wein bewegt sich somit preislich auf allerhöchster deutscher Pinot-Ebene, wie manche Abfüllungen von Kesseler, Fürst oder Becker.. Sammler, aufgepasst!

Weingut Chat Sauvage
Hohlweg 23
65366 Geisenheim/Johannisberg

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